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百年兴衰话橡胶


[2018-12-07]

 

   

  哥伦布踏上新大陆之后,发现南美洲的土著人会玩一种有弹性的球,它是用硬化了的植物汁液做成的。欧洲人对此十分好奇,便把一些样品带回欧洲。1770年,英国化学家普里斯特利发现它可用来擦去铅笔字迹,因此给它起了一个名字叫“橡皮擦(rubber)”。橡胶就这样被发现了

  在很长时间里,橡胶都来自天然。虽然像无花果树和一些大戟科的植物也能提供橡胶,但只有三叶橡胶树的产量最大,品质最好,这些橡胶就是从橡胶树上流出的胶乳,再经过凝固和干燥后得到的。虽然当时的西方工业界注意到橡胶,但鉴于橡胶对温度变化的耐受力极差,实际应用仍非常有限,仅限于利用橡胶的防水功能,来制造雨衣、雨靴和雨布。

  1844年,美国人固特异发明了橡胶的硫化技术,从而彻底克服了橡胶制品冷天变硬和热天变软的缺陷。从此之后,橡胶才开始成为真正实用化的工业产品。一个明显的变化是,在这一技术发明后的30年间,天然橡胶的需求增长了100倍之多。1898年,弗兰克•赛柏林创建了一家橡胶公司,便以固特异命名,以纪念这位伟大的发明家和这项具有里程碑意义的发明。

  1886年,德国人卡尔•本茨先生发明了第一辆汽车,1888年,英国人邓禄普利用橡胶的特性发明了第一条充气轮胎。虽然最早的充气轮胎只是用在自行车上,但很快,橡胶充气轮胎最终成为了汽车的标准配置。随着汽车时代的到来,橡胶从土著居民的玩物变成炙手可热、必不可少的工业原料,人们甚至将它称为“黑色黄金”。

  橡胶种植园

  在橡胶工业起步阶段,所有的橡胶都是从橡胶树所产生的胶乳中提炼产生。随着天然橡胶身价的提升,采集橡胶树的胶乳成为了一个获利颇丰的行业。无数人带着发财的梦想涌入三叶橡胶树生长的亚马孙丛林。

  位于秘鲁的伊基托斯本来只是一个几百人居住的小村落。19世纪末,来自世界各国的橡胶探险家们将伊基托斯扩张成一座居民超过2万人的城市。亚马孙河流域最大的城市——巴西的玛瑙斯城,更是一度成为全世界天然橡胶产业的中心。玛瑙斯的橡胶产量一度占全世界总产量的40%。用橡胶换来的巨额财富,为这座城市带来了当时最先进的电话、电网、医院和学校。在这座“人均消费钻石最多的城市”,无数因橡胶而暴富的商人生活极尽奢侈,据说他们把衣服送到巴黎去洗。

  三叶橡胶树喜爱高湿度的环境,主要集中在低纬度的热带和亚热带地区。就当时而言,所有橡胶树都是野生的,这些野生三叶橡胶树全部都生长在南美洲的亚马孙雨林中,其中以巴西境内数量最多。所以三叶橡胶树也叫作巴西橡胶树。也就是说,全世界所有的橡胶原料都来源于巴西和秘鲁等少数几个美洲国家。而且为了保持垄断,巴西当局禁止橡胶树种子出境。

  19世纪正是大英帝国如日中天的时期。对于大英帝国而言,巴西是一个不受其控制的国家,而橡胶又是重要的工业资源,因此他们决定无论如何要发展自己的橡胶基地。

  1879年3月28日凌晨,在巴西亚马孙河边的圣塔伦港,英国商人韦克姆将一批橡胶树种子运上驶往伦敦的英国货船。他在后来说,当时,一艘虎视眈眈的巴西炮艇正在巡逻,他偷偷地把这些种子带上船,然后到了该地区首府贝伦海港,又设计躲过巴西海关官员的检查,才将种子运出巴西。

  这些珍贵的橡胶树种子到达伦敦后,被栽种在“裘园”,即英国皇家植物园。不久,种子在温室中发芽。7万多颗种子中,只有2300多颗发芽并长成了橡胶树幼苗。因为英国不适宜橡胶树生长,这些橡胶树苗被移植到英国在亚洲的殖民地,包括马来西亚和东印度群岛等。那里有着和亚马孙丛林地区相似的热带雨林型气候,土壤条件也很适合三叶橡胶树的生长。没有几年时间,这些橡胶树苗就长大成材,并迅速繁衍成成片的橡胶林。

  回顾这段历史,就会发现韦克姆从巴西盗取橡胶,与罗伯特•福钧从中国盗取茶叶种子极其相似。历史学家指出:“这些殖民地本来并没有太大价值,对于荷兰人和英国人尤其是这样。但随着橡胶的引入,它们瞬间炙手可热。”如果这些地方没有橡胶种植园,“很显然殖民史会完全改写”。

  与英国在亚洲殖民地的橡胶种植园不同,美洲仍坚持原始粗放式的橡胶生产模式。所有的三叶橡胶树都是野生的,稀疏地分布在亚马孙雨林中,采胶者疲于奔命,效率极其低下;采胶工人找到橡胶树后,往往用斧子将整棵树砍倒,或者砍出一个大口子,一次取走所有的胶乳。这种涸泽而渔的方法对橡胶树伤害极大,形成巨大的浪费。英国的种植园为人工种植,橡胶林的种植密度是野生的300倍,密集的分布不仅提高了采胶速度,也方便了对橡胶树的照料维护。值得一提的是,时任新加坡植物园主任的英国科学家里德利发明了连续割胶法,即在橡胶树的树皮上只割一个很浅的口子,不会影响橡胶树的生长,橡胶树的寿命从几年延长到了几十年。